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Changement de régime alimentaire pour les serpents

Comme les mammifères et les oiseaux, les serpents ont connu un spectaculaire essor après la catastrophe qui mit fin à l’ère des dinosaures, il y a 66 millions d’années. Ce n’était pas gagné : seules 6 lignées semblaient y avoir survécu ! Mais ces serpents-là ont su s’adapter aux nouvelles conditions de leur environnement et en profiter pour proliférer.

Nouvelles proies pour les serpents rescapés

Cette adaptation des reptiles est marquée par le succès : aujourd’hui, on compte quelques 4000 espèces de serpents occupant une vaste gamme d’écosystèmes. Pour comprendre les raisons de ce succès des scientifiques de l’Université de Californie à Los Angeles et de l’Université du Michigan ont examiné les régimes alimentaires de 882 de ces espèces et utilisé des modèles mathématiques perfectionnés pour reconstituer la façon dont l’alimentation de leurs ancêtres ont changé et s’est diversifiée depuis l’extinction des dinosaures.

Les scientifiques ont découvert que l’ancêtre commun le plus récent des serpents vivants était insectivore mais que juste après la fin du Crétacé, le régime alimentaire de ces animaux s’est rapidement élargi. Ils ont ainsi intégré à leur menu les engendrés, qui ont eux aussi proliféré à la même période, dont des oiseaux, des poissons et des petits mammifères. Cet élargissement alimentaire a permis une radiation explosive (évolution accélérée) des serpents qui a conduit à la diversité des espèces modernes, résume l’étude publiée dans la revue PLOS Biologie. Après cette étape, leurs préférences se sont stabilisées mais chez certains groupes de changements ont continué à avoir lieu : ils ont été l’occasion de nouvelles poussées évolutives.

Une évolution non linéaire

Une grande partie de l’étonnante diversité écologique des serpents semble résulter d’explosions évolutives déclenchées par des opportunités écologiques“, explique Michael Grundler, auteur principal de l’étude. “Nous constatons une explosion majeure de la diversification du régime alimentaire des serpents après l’extinction des dinosaures, et nous constatons également que, lorsque les serpents arrivent dans de nouveaux endroits, ils subissent souvent des explosions similaires de diversification alimentaire“.

Ce fût le cas des colubroides (groupe qui comprend l’ensemble des serpents venimeux) : ils ont connu un nouvel élan après avoir gagné le Nouveau Monde et découvert de nouvelles proies. L’aventure des serpents n’a toutefois pas été linéaire depuis cette époque et ils ont même frôle l’extinction au début de l’oligocène (-33,9 à -23,03 millions d’années) quand les températures du globe ont brusquement chuté. C’est sans doute à ce moment que la plupart d’entre eux ont adopté un mode de vie diurne afin de profiter de températures plus clémentes au Soleil.

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