Symptômes, situation en France… Ce que l’on sait des cas d’hépatite chez des enfants

Toujours aucune piste sur les causes de la maladie, mais la carte des jeunes patients, elle, s’élargit. Après la découverte au Royaume-Uni de cas d’hépatite chez des enfants, de nouveaux cas ont été détectés dans d’autres pays d’Europe, a annoncé mardi le Centre européen de contrôle et de prévention des maladies (ECDC).

Comment ces enfants ont-ils contracté une hépatite ? Pour l’heure, l’origine de leur mal n’a toujours pas été identifiée, mais des investigations ont été induites dans tous les pays concernés, et le coronavirus pourrait être lié à cette affaire.

Où et quand ces cas d’hépatite infantile ont-ils été identifiés ? La France est-elle concernée ?

C’est au début du mois que les premiers cas ont été observés outre-Manche. « Le 5 avril, le Royaume-Uni a notifié à l’OMS dix cas d’hépatite sévère sévère d’étiologie inconnue chez jeunes enfants âgés de 11 mois à 5 ans et ancien en bonne santé dans le centre de l’Écosse, détaille l’OMS. Sur ces dix cas (détectés lors de l’hospitalisation), neuf ont présenté des symptômes en mars, tandis qu’un a présenté des symptômes en janvier ». Trois jours plus tard, d’autres enquêtes à travers le Royaume-Uni ont identifié un total de 74 cas. « Des cas supplémentaires chez des enfants ont été rapportés au Danemark, en Irlande, aux Pays-Bas et en Espagne », indique l’agence européenne. Mais l’ECDC n’était pas en mesure de donner le nombre de cas par pays. De l’autre côté de l’Atlantique, aux États-Unis, neuf cas suspects ont été identifiés chez des enfants de 1 à 6 ans, dans l’Alabama, selon l’ECDC.

En France, après le lancement d’une « recherche active », « deux cas d’hépatite aiguë, dont l’étiologie est encore indéterminée, ont été signalés par le CHU de Lyon » chez des enfants de moins de 10 ans et « sont en cours d’enquête », a expliqué Santé Publique France.

Quelle est la cause de ces cas d’hépatite chez l’enfant ?

« Les investigations en laboratoire ont exclus des hépatites virales de type A, B, C, D et E dans tous les cas », précise l’ECDC. Les recherches se poursuivent donc « dans tous les pays rapportant des cas. Actuellement, la cause exacte de l’hépatite reste inconnue », mais les enquêteurs britanniques « précisent qu’une cause infectieuse est la plus probable du fait des caractéristiques cliniques et épidémiologiques ».

D’ailleurs, côté britannique, « le SARS-CoV-2 et/ou des adénovirus ont été détectés dans plusieurs cas, rapporte l’OMS. Le Royaume-Uni a récemment observé une augmentation de l’activité des adénovirus, qui cocirculent avec le SARS-CoV-2, bien que le rôle de ces virus dans la pathogenèse [le mécanisme par lequel la maladie se développe] ne soit pas encore clair ». Le Covid-19 pourrait ainsi avoir un lien avec ces cas d’hépatite. Mais « une caractérisation génétique des virus doit être entreprise pour déterminer toute association potentielle entre les cas ». En revanche, « aucun autre facteur de risque épidémiologique n’a été identifié à ce jour, y compris les voyages internationaux récents, poursuit l’agence onusienne (…). Des tests de laboratoire pour d’autres infections, produits chimiques et toxines sont en cours ».

« Les cas d’hépatite aiguë d’étiologie indéterminée chez l’enfant ne sont pas rares. La survenue de ces deux cas [dans l’Hexagone] n’est pas inattendu et ne témoigne pas, à ce stade, d’un excès de cas en France », souligne de son côté Santé publique France.

Quels symptômes ont été observés chez les enfants malades ?

Parmi les enfants britanniques touchés, « beaucoup de cas montraient des signes de jaunisse », ou ictère de son nom savant, relève l’ECDC. Et « certains cas signalaient des symptômes gastro-intestinaux, y compris des douleurs abdominales, de la capacité et des vomissements dans les semaines précédentes ».

Si aucun décès n’a été reporté, certains enfants « ont dû être transférés vers des unités d’hépatologie, détaille l’OMS. Et six d’entre eux ont subi une transplantation du foie ». Selon Santé publique France​, « d’autres signaux sont probablement à attendre dans les prochains jours » vu la recherche active induite.

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