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Inflation : “la flambée des prix des aliments va plomber la consommation, gare à une régression”

La flambée des prix des produits alimentaires ronge le pouvoir d’achat des ménages dans les pays développés. Le quintile des ménages percevant les revenus les plus faibles (15-20%) est le plus vulnérable dans un contexte de flambée sans précédent des prix des produits alimentaires. Même les revenus avec des salaires plus élevés ont du mal à s’en sortir et doivent procéder à des arbitrages difficiles (choisir entre acheter des pâtes ou de la viande, par exemple). La situation devrait empirer à court terme. Cela devrait provoquer une forte baisse de la consommation au cours des prochains trimestres. Cela a déjà commencé dans certains pays, comme la France. C’est un phénomène qu’il faudra surveiller de près car il augmente le risque de stagflation et, dans certains pays, de recul.

L’indice des prix des produits alimentaires publié par l’Organisation des Nations unies pour l’alimentation et l’agriculture (FAO) a bondi de 12,6% entre février et mars. Il ressort désormais à son plus haut niveau depuis 1990, (année durant laquelle l’indice a été créé). Le précédent enregistrement avait été atteint en 2011, à 137, contre 159 actuellement (voir le graphique ci-dessous). Plusieurs facteurs conjoncturels et expliquent cette flambée des prix des produits alimentaires : hausse du coût du travail, hausse du coût du fret maritime depuis plus d’un an, hausse des prix des matières premières, conditions climatiques réprimées (vague de chaleur en Inde et au Pakistan actuellement, par exemple), restrictions sur les importations, forte demande pour certains produits alimentaires (poulet et autres viandes dans plusieurs pays développés) et forte demande pour les biocarburants alimentés par les spéculateurs, etc.

L’indice des prix des produits alimentaires de la FAO est un indicateur de l’évolution mensuelle à l’international des prix de certaines denrées alimentaires regroupées au sein d’un panier. Il s’agit de la moyenne de cinq indices correspondant aux prix de groupes de produits alimentaires pondérés par la part moyenne à l’exportation de chaque groupe sur la période 2014-2016. Veuillez consulter cet article pour plus d’informations techniques sur la construction de l’indice. Saxo Bank (avec MacroBond)

La situation devrait empirer, du moins à court terme

Nous savons déjà que les pays émergents et en voie de développement sont très vulnérables aux variations de prix des produits alimentaires (32 % des pays d’Afrique importent environ 90 % des produits alimentaires de première nécessité). Cela concourt à renforcer l’instabilité politique dans les pays émergents. Mais ce sont désormais les pays développés qui sont frappés de plein fouet par la flambée des prix des produits alimentaires. Plusieurs pays sont confrontés à une forte hausse des salaires depuis le redémarrage de l’économie (même dans la zone euro où les salaires augmentent enfin). Mais cela ne suffit pas à compenser l’accélération de l’inflation. Notre scénario de base repose sur l’idée que le quintile des ménages les plus pauvres dans les pays développés (environ 15-20 % des ménages) sera confronté à une forte érosion de leur pouvoir d’achat dans les prochains mois.

De nombreux produits alimentaires présentent une très faible élasticité des prix par rapport à la demande. Cela signifie que la demande pour ces produits ne réagit pas aux variations de prix. Mais pas tous. On dit que les prix sont inélastiques lorsqu’une hausse des prix n’engendre pas de baisse de la consommation (la plupart du temps, parce que les produits concernés sont signalés comme essentiels). D’après le ministère américain de l’Alimentation, l’élasticité de la demande des ménages américains par rapport au prix du pain et des céréales est de 0,04. Ou, lorsque le coefficient d’élasticité est inférieur à 1,0, cela signifie que la demande pour le produit en question ne réagit pas à l’évolution des prix. C’est tout à fait logique. Le pain et les céréales sont souvent des produits de base dans les listes de courses des ménages les plus pauvres. Il n’existe pas de substituts immédiats. Plusieurs études démontrent que seule une forte hausse des prix des produits alimentaires essentiels peut engendrer une chute de la consommation. On parle là d’une hausse des prix à deux chiffres. Le ministère américain de l’Alimentation explique par exemple qu’il faudrait une hausse de 25 % du prix du pain pour engendrer une contraction de 1 % de la consommation.

Néanmoins, certains produits alimentaires présentent une forte élasticité de prix, comme la restauration à l’extérieur, les jus de fruits, les sodas, etc. Selon le ministère américain de l’Alimentation, une hausse de 10% du prix des sodas entraînerait une réduction de la consommation de 8-10% en moyenne. Les ménages les plus pauvres doivent désormais choisir entre manger des pâtes ou de la viande fraîche. C’est aussi simple que cela. Une étude de l’INSEE révèle que lorsque le prix des céréales et des pâtes augmente de 1 % en moyenne, cela entraîne une baisse de 0,23 % de la consommation de viande. Schématiquement, les ménages renoncent aux dépenses de ‘luxe’ ou perçues comme telles.

La hausse des prix des produits alimentaires engendrera une forte baisse de la consommation. Dans le contexte actuel caractérisé par une inflation forte et tenace, il y a fort à parier que la consommation des produits alimentaires essentiels (prix inélastiques) reste stable dans la plupart des pays développés. En revanche, nous pourrions assister à une baisse de la consommation concernant certains autres aliments et certaines dépenses non nécessaires (voyages, produits électroniques, hôtels, etc.).

Plusieurs pays sont d’ores et déjà confrontés à une contraction brutale de la consommation. En France, la consommation des ménages a accusé en volume un recul de 1,3% en mars 2022. Cette baisse s’explique principalement par le recul de la consommation alimentaire (-2,5%). Lorsque l’on considère les chiffres plus en détail, on se rend compte que cela concerne uniquement les produits alimentaires avec une faible élasticité de la demande par rapport aux prix (bonbons, sucre, œufs, fromage, etc.). Il s’agit là d’un motif de préoccupation. Dans la plupart des pays développés, la consommation est le principal moteur de la croissance économique. Cela augmente le risque de stagflation ou, dans certains cas, de régression (au Royaume-Uni, par exemple).

Il y a fort à parier que cela se traduira également par des tensions politiques. Je ne serais pas surpris de voir les Français descendre en masse dans la rue après l’été pour protester contre le coût élevé de la vie et des produits alimentaires. Il ne faut pas oublier que le mouvement des gilets jaunes qui a éclaté en 2018 a été activé par une hausse des prix de l’essence. Une chose est sûre : il n’y aura pas de répliques des trente glorieuses, contrairement à ce que pensaient de nombreux numéros lorsque les économies se sont développées ont redémarré au printemps dernier. Les perspectives économiques sont peu réjouissantes.

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