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5 choses à savoir sur le léopard des mers

Où vit le léopard des mers ?

Le léopard des mers vit dans les eaux froides de l’hémisphère Sud comme l’océan Austral (océan Antarctique), l’océan Pacifique Sud et l’océan Atlantique Sud. On le voit notamment sur les côtes sud de l’Argentine et du Chili, de l’Australie, de la Nouvelle-Zélande ou encore de l’Afrique du Sud. Pendant l’hiver austral, les jeunes léopards de mer remontent vers le nord tandis que leurs aînés restent dans les glaces, au sud du 78e parallèle. Lorsqu’il ne chasse pas dans l’eau, le léopard de mer aime se reposer sur la banquise ou les petits icebergs à la dérive.

Quel est le prédateur du léopard des mers ?

Le léopard de mer n’est pas un superprédateur : il est la proie d’autres espèces comme le grand requin blanc (Carcharodon carcharias) et les orques (Orcinus orca). L’Homme peut également être un prédateur pour ce grand phoque. La Convention pour la protection des phoques de l’Antarctique (CPPA) autorise la chasse au léopard de mer dans la limite de 12 000 individus par an. En effet, l’Union internationale pour la conservation de la nature ne considère pas ce phoque comme une espèce menacée. La population est estimée à environ 300 000 individus.

L’orque, une prédatrice dangereuse ?

Quelle est la vitesse de nage des léopards des mers ?

Excellent nageur, le léopard de mer peut atteindre une vitesse de 30 kilomètres par heure dans l’eau. Ses nageoires pectorales fuselées lui permettent de se diriger tandis qu’une puissante nageoire caudale assure sa propulsion. Son corps hydrodynamique, avec une tête sans front marqué et un cou dans le prolongement de son corps, l’aide à se mouvoir dans l’eau. Le léopard de mer est capable de rester en apnée pendant une heure et de plonger jusqu’à 100 mètres de profondeur. Malgré son poids imposant (jusqu’à 600 kilogrammes), il a suffisamment de puissance pour effectuer des sauts de 2 mètres hors de l’eau. Il est cependant beaucoup moins habile sur la glace.

Que mange le léopard des mers ?

Selon les chercheurs, le régime alimentaire du léopard de mer est composé à 45 % de petits crustacés (krill) et à 35 % de jeunes phoques. Cet animal s’attaque en effet à d’autres espèces de phoques comme le phoque crabier (Lobodon carcinophaga) et le phoque de Weddell (Leptonychotes weddellii). Il chasse également les otaries, les poissons et les oiseaux tels que les gorfous et les manchots. Grâce à des techniques de chasse éprouvées, certains individus obtenus à engloutir plusieurs dizaines de manchots par jour. Prédateur opportuniste, le phoque-léopard peut aussi se nourrir d’une carcasse de cétacé.

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Le léopard des mers est-il dangereux ?

Le léopard de mer est souvent considéré comme le plus agressif des phoques de l’Antarctique. Aussi, il est redouté par les explorateurs et les biologistes. Avec ses mâchoires puissantes et ses dents acérées, l’animal est capable de mordre et de percer les embarcations pneumatiques. En 2003, une chercheuse britannique est morte noyée après avoir été entraînée vers le fond par un léopard des mers. C’est le seul accident mortel attribué à ce jour. Certaines organisations comme le British Antarctic Survey demandent à leurs plongeurs de sortir immédiatement de l’eau lorsqu’un phoque-léopard est identifié à proximité. Néanmoins, il s’agit d’une mesure de précaution : les observateurs savent que la curiosité de cet animal l’emporte sur sa dangerosité.

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